La cometa 17P/Holmes
 
    La cometa periodica 17P/Holmes sta attraversando una fase di intensa attività del nucleo, raggiungendo una cospicua visibilità ad occhio nudo nella costellazione del Perseo.

La cometa fu scoperta nel 1892 da Edward Holmes durante una fase analoga di attività del nucleo, ma dopo qualche settimana tornò ad essere visibile solo al telescopio. Il periodo orbitale risultò essere di 6.9 anni (cometa a periodo corto).

Tra il 23 e il 25 ottobre 2007 la cometa ha subito un nuova impennata di luminosità, arrivando alla magnitudine apparente di 2.7 quindi ben visibile a occhio nudo. L’aspetto generale della cometa e’ quello di una stella leggermente sfumata, e a un piccolo telescopio si nota una struttura circolare abbastanza simmetrica. La regione più vicina al nucleo sta’ progressivamente diventando più ellittica, mostrando forse i primi accenni di coda o una fase di espulsione di gas.

Stando ai calcoli orbitali, la cometa e’ in opposizione rispetto alla Terra (cioè la cometa la Terra e il Sole sono allineati) e ciò significa che la stiamo guardando “a faccia avanti”. In altre parole la coda (eventuale) si estende dal lato opposto alla nostra visuale e ci e’ nascosta dalla chioma. L’attuale distanza e’ di circa 300 milioni di chilometri e l’estensione apparente della chioma risulta di circa 15 minuti d’arco nel cielo, ossia più di un milione di chilometri di diametro reale. Da calcoli effettuati in condizioni “normali” il nucleo vero risulta essere di circa 3.4 Km.

Nelle prossime settimane la Holmes rimarrà comodamente visibile (tempo permettendo) nel Perseo, osservabile per l’intera durata della notte, anche se non è ancora possibile prevedere con esattezza quale sarà lo sviluppo della sua luminosità.

I visitatori potranno osservare la cometa nei giorni regolari di apertura al pubblico dell’osservatorio (lunedì, mercoledì e venerdì, ore 20) salvo aperture straordinarie che saranno comunicate nel sito e tramite newsletter.

   
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